Raha ei aina ratkaise. Tämän saivat menneillä viikoilla karvaasti kokea Valioliigan eturivin seuroihin kuuluvat Liverpool ja Chelsea. Jättien cup-unelmat särkyivät pirstaleiksi Mestaruussarjan piskuisen Barnsleyn käsittelyssä. Vastoin kaikkia odotuksia Brian Howardin maaginen unelmamaali Anfieldillä Liverpoolin verkkoon ei jäänyt Barnsleyn viimeiseksi maineteoksi. Myös Chelsea kaatui kevään sensaatiojoukkueen käsittelyssä ja matka jatkuu välieriin.  Saarivaltakunnan teepöytäkeskusteluissa puidaan seuraavat viikot sitä, saako joukkueen satumainen cup-taival vielä jatkoa.

Englannin liigaseurat ovat jakautuneet nykyisin useaan kastiin. Sumusaarten jättiläisten; Chelsean, Liverpoolin, Manchester Unitedin ja Arsenalin toimintaedellytykset ovat eri planeetalta seuraavan ryhmän seuroihin verrattuna. Sen vuoksi onkin riemastuttavaa, että tänä vuonna FA-cupissa on nähty tukku superyllätyksiä. Barnsleyn urotöiden ohella Cardiffin ja Portsmouthin voitot tuulettivat kunnolla perinteistä nokkimisjärjestystä. Suurella sydämellä pelanneet pienemmät seurat onnistuivat selättämään megaluokan panostuksia tehneet miljonäärikolonnat. Ironista tilanteessa on se, että kaikki neljä suurta jatkavat Mestarien liigan puolivälieriin.

Cup-yllätyksiin venyneen Barnsleyn historia mukailee hyvin pitkälti usean muun pienemmän englantilaisseuran taivalta niin talousongelmineen kuin saavutuksineen. Seuran suurin saavutus on lähes sadan vuoden takainen FA-cupin voitto. West Bromwich Albion kaatui finaalissa vuonna 1912 maalein 1-0. Samalle vuodelle ajoittuu muuten myös Suomen maajoukkueen kautta aikojen kovin saavutus. Huuhkajat huhuilivat tuolloin tiensä Tukholman olympiakisojen välieriin.

Vuosikymmen sitten Barnsley pelasi ensimmäisen ja tähän mennessä ainoan kautensa Valioliigassa. Vuosituhannen vaihteessa “Tykes” joutui pahoihin taloudellisiin ongelmiin ja vain kaupungin pormestarin Peter Doylen masinoima viime hetken pelastusoperaatio hilasi seuran kuiville. Tarina on varsin tuttu monelle englantilaiselle keskikokoiselle seuralle.

Palloliiton toimistolla arvottiin tiistaina Suomen Cupin ensimmäisten kierrosten otteluparit. Vaikka kevään ensimmäiset taistot eivät saakaan osakseen suurta mediahuomiota, monelle pienelle aladivariseuralle cup on kauden kohokohta. Moni pikkuseura pääsee tänäkin vuonna kokeilemaan siipiensä kantavuutta Veikkausliigan ja Ykkösen joukkueita vastaan.

Tällä palstalla on jo aiemmin useasti manattu Suomen cupin alennustilaa. Cupin arvostus on vajonnut vuosi vuodelta yhä syvemmälle pohjamutiin. Vuosi 2008 ei tuo kurjistuvaan tilanteeseen poikkeusta. Medianäkyvyys ja liiton panostus turnaukseen on ala-arvoisella tasolla. Cupin historia sisältää lukemattoman määrän hienoja otteluita, yllätysvoittajia ja legendaarisia pelaajia. Minkäänlaista kattavaa historiateosta ei ole kuitenkaan olemassa. Suomen Cupilla ei ole edes kunnollisia nettisivuja. Suomalaisten jalkapallokannattajien vapaamuotoisen ryhmittymän perustama kunnianhimoinen www.suomencup.net -sivusto yrittää pelastaa sen mitä pelastettavissa on.

Vaikka Palloliiton lähes täydellinen kädettömyys kehitystoimissa onkin suurin syy Suomen cupin alennustilaan, syyttävä sormi osoittaa jälleen myös suomalaisten seurojen johtohenkilöiden suuntaan. On suorastaan häpeällistä, että maamme eturivin joukkueista niin moni jättää perinteiset cup-taistot tänäkin vuonna kokonaan väliin. Veikkausliigasta pois jäi MIFK ja Ykkösen seuroista pyyhkeitä lähtee FC Hämeenlinnan KäPan, GrIFK:n ja Vaasan IFK:n suuntaan. Kakkosessa kato on – jos mahdollista – vielä suurempaa. Tulevaisuudessa myös seurojen on kannettava oma kortensa kekoon, jos cupin arvostusta halutaan nostaa. Uutta nousua täytyy lähteä rakentamaan liiton toiminnan terävöittämisen ohella myös ruohonjuuritasolta.

Vakiokupongilla jatketaan Englannin liigan otteluiden merkeissä. Cupissa kompuroineet jättiläiset jahtaavat kaikki vielä liigamestaruutta ja ottanevat sopivasti ärsytettyinä täydet pisteet viikonlopun kamppailuista. Valioliigan peleissä vahvoilla ovat lisäksi kotiareenallaan todella mainiosti kauden mittaan esiintynyt Portsmouth sekä Blackburn, joka kohtaa loukkaantumisista viime aikoina kärsineen West Hamin vieraissa.

Mestaruussarjan puolella mennään vahvasti kotivoittojen merkeissä. Cup-sensaatio Barnsleyn otteet ovat ailahdelleet sarjapeleissä ja nousutaistoon tähyävä Crystal Palace on vahvoilla kohteessa 10. Vaihtokakkonen on kuitenkin paikallaan. Kierroksen yllätys muhii kohteessa 11, jossa silminnähden piristynyt Southampton matkaa Hullin vieraaksi. Hull on yhtenä sarjan parhaista kotijoukkueista selkeä suosikki, mutta So’tonin nousukiidolle on odotettavissa jatkoa myös tässä ottelussa.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 15.3. klo 16.55. Kansan Uutiset suosittelee 64 merkin järjestelmää: 1, 2(1), 2, 2, 1, X(1), 1(X), 1(2), 1, 1(2), 2, 1, X(1).

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehden vakiovihjepalstalla pe 14.3.2008.

JK. Pientä parannusta havaittavissa viimeviikkoiseen. Perusrivillä oli nyt 8 oikein ja vaihtomerkkien kanssa kokonaistulokseksi muodostuu 9. Viikon hakuna ollut So’ton petti täydellisesti vaipuen 0-5 -tappioon Hullia vastaan. No, yrittänyttä ei laiteta.