Hallitseva maailman- ja Euroopan mestari Espanja lähtee turnaukseen ylivoimaisena ennakkosuosikkina. La Furia Rojaon ollut jo vuosia kiistaton ykkösryhmä FIFA:n maajoukkuerankingissa.

Päävalmentaja Vicente del Bosque on jatkanut Luis Aragonesin vuoden 2008 EM-kisoissa aloittamaa työtä maajoukkueen yhtenäisyyden vahvistamiseksi. Espanjan joukkueessa niin baskit, katalaanit kuin madridilaisetkin puhaltavat yhteen hiileen yhteisen tavoitteen puolesta. Takavuosina näin ei ole ollut.

Espanjan ryhmästä ei löydy tässäkään turnauksessa yhtään heikkoa lenkkiä. Ainoa kysymysmerkki koskee joukkueen hyökkäyspelaamista. David Villa on loukkaantumisen takia sivussa, joten joko Athletic Bilbaon Fernando Llorenten tai Chelseaa edustavan Fernando Torresin on noustava esiin heti alkulohkon avauspeleissä. Lisäksi Barcelonan toppari Carles Puyolin loukkaantuminen on takaisku Espanjan iskukyvylle.

Italia

Arvokisojen kestomenestyjä Italia valmistautuu turnaukseen hämmentävissä tunnelmissa. Maan jalkapalloa ravistelee jälleen kerran uusi otteluiden järjestämiseen liittyvä vedonlyöntiskandaali. Scommessopoliksi nimetty skandaali johtaa juurensa kauteen 2010-11 ja epäiltynä on useita pelaajia maan pääsarjajoukkueista.

Päävalmentaja Cesare Prandelli ilmoitti kisojen alla joukkueensa olevan valmis jopa poistumaan turnauksesta, jos tällaista vaaditaan.

Tilanne oli samanlainen vuonna 2006, kun Italiassa nähtiin Calciopolina tunnettu sopupeliskandaali, jonka seurauksena saapasmaan suurseuroihin kuuluva Juventus pudotettiin sarjaporrasta alemmas.

Prandellin kannattaisi kenties hakea inspiraatiota runnellulle ryhmälleen kuuden vuoden takaisista tapahtumista. Calciopoli-shokin jälkeen Italia kokosi rivinsä nopeasti ja voitti maailmanmestaruuden.

Tämän kesän turnauksessa italialaisten avainpelaajia ovat keskikentän maestro Andrea Pirlo ja tuittupäinen Mario Balotelli, jolta voi odottaa mitä vain – maalit ja törttöilyt ovat seuraneet toisiaan Manchester Cityn hyökkääjän ohjelmistossa.

Italia vannoo vahvan puolustuspelin nimeen. Karsintaotteluissa joukkue päästi vain kaksi maalia. Luvassa on siis vähämaalisia otteluita. Catenaccio toimii aina ja jos Italia kykenee käyttämään harvat paikkansa, tie on auki aina välieriin asti.

Irlanti

Irlanti on kiistatta kisojen puujalkaisin joukkue, mutta vastapainoksi joukkueen yhtenäisyys ja taisteluntahto ovat timanttista tasoa. Italialaisluotsi Giovanni Trapattoni on tehnyt loistavaa työtä vihreällä saarella. Irlanti olisi edennyt jo vuoden 2010 MM-kisoihin, mutta tuomariston aivopieru karsintaottelussa Ranskaa vastaan romutti irlantilaisten kisahaaveet.

Irlanti pelaa tyylipuhdasta brittiläistä pystysuunnan pitkää palloa. Joukkue puolustaa tiiviisti ja sillä on hyvä maalivahti (Shay Given). Ainakaan keskityspalloilla sitä vastaan ei tehdä ainoatakaan maalia. Ongelmia tulee nopeajalkaisia hyökkääjiä vastaan.

Vihreän saaren poikien mahdollisuudet piilevät huikeassa asenteessa ja pedanttisessa työnteossa. Pelaajat ovat valmiina vaikka syömään pallon oman maalin edessä. Trapattonin systeemi on selkeä, mutta pelaajilta vaaditaan sen 100-prosenttista, virheetöntä toteuttamista.

Hyökkäyspäässä Irlanti tarvitsee härkämäistä asennetta ja onnistumisia joukkueen nestoriosastolta, jolta löytyy kokemusta kansainvälisistä kovista peleistä. Katseet kääntyvät Robbie Keanen ja Damien Duffin suuntaan. Duff oli Chelsea-vuosinaan jopa itse Jose ”The Special One” Mourinhon suosiossa. Onko aika ajanut jo pappojen ohi? Löytyykö konkareiden vaihdelaatikosta enää vitosvaihetta?

Kroatia

Arvokisoissa lähes poikkeuksetta hyvin menestyneen Kroatian mahdollisuudet piilevät Irlannin tapaan tiiviissä joukkuepelaamisessa.

Slaven Bilicin valmentama joukkue toteuttaa pyyteettömästi sovittua järjestelmää, jonka perustukset on valettu puolustuspelin varaan. Karsinnoissa meni vain kuusi palloa omiin.

Kroatian tärkein pelaaja on Tottenhamin Luka Modric, jonka kautta kulkee suurin osa joukkueen hyökkäyksistä. Kärjen kaksikko Nikola JelavicEduardo da Silva kykenee maalintekoon, tosin viimeksi mainitun kunto pitkän loukkaantumisen jälkeen on vielä arvoitus.

Avainasemaan nousee Kroatian osalta avausottelu Irlantia vastaan. Tämän ottelun voittaja haastaa Italian kamppailussa lohkon kakkospaikasta. Varteenotettavia haastajia Espanjalle ei tästä lohkosta löydy.

Seuraa näitä – lohkon nimet ja ilmiöt:

Espanjan hyökkäyspeli – kuka ottaa David Villan roolin ja laittaa verkot tötterölle?
Espanjan keskikentän taikurit – futisesteetikot mehuissaan!
Italian moraali – tuhosiko Scommessopoli kaiken vai saiko joukkue tästä vain lisää voimaa?
Mario Balotelli – maaleja, ulkojalkapallollisia tempauksia ja psykedeelisiä lausuntoja. Rakastettava kullannuppu.
Giovanni Trapattoni – vuolee vaikka paskasta kultaa
Irkkusedät Robbie Keane ja Damien Duff – vielä kerran pojat!
Luka Modric – Kroatian sielu
Avauskierroksen iltaottelu Kroatia-Irlanti. Voittaja haastaa Italian taistelussa toisesta jatkopaikasta.

Ottelut:

Su 10.6. klo 19 Gdansk: Espanja-Italia
Su 10.6. klo 21.45 Poznan: Irlanti-Kroatia
To 14.6. klo 19 Poznan: Italia-Kroatia
To 14.6. klo 21.45 Gdansk: Espanja-Irlanti
Ma 18.6. klo 21.45 Gdansk: Kroatia-Espanja
Ma 18.6. klo 21.45 Poznan: Italia-Irlanti

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Vasuri puhuu -kisablogissa 10.6.2012.