Uuden ajan alku

Neljän suuren kärkiryhmä, Big Four, on ollut jo pitkään käsite englantilaisessa jalkapallossa. Kamppailu ykköstilasta on ollut viimeiset vuodet Chelsean ja Manchester Unitedin heiniä, sillä edelliset kuusi liigamestaruutta on jaettu näiden kahden seuran kesken. Arsenal ja Liverpool ovat toimineet tässä kuviossa haastajien rooleissa.

Ajat ovat kuitenkin muuttumassa. Liverpool on jo oikeastaan pudonnut isokenkäisten kerhosta. Suurimpana syynä alennustilaan on seuran kehno taloustilanne. Rafa Benitezin aikakauden jatkuva konttaaminen kotimaan kentillä on viimeistellyt perinteikkään seuran ajautumisen hunningolle. Merseysidellä etsitäänkin uutta namusetää pumppaamaan lisää puntia seuran toimintaan. Penkin päässä uutta alkua rakentaa Roy Hodgson, jonka tehtävä on haastava.

Tällä hetkellä näyttää siltä, että tuttu neljän suuren keskittymä hajoaa lopullisesti tulevalla kaudella. Mestareiden liigaan edennyt Tottenham ja siirtomarkkinoilla rahaa runsaasti polttanut Manchester City lyövät kärkinelikon palasiksi.

Alkaneella kaudella sarja on kärjen osalta luultavasti kiinnostavampi kuin vuosikausiin. Mestaruuden osalta suurimmat suosikit ovat tuttuun tyyliin Chelsea ja ManU, mutta kaikilla muilla uuteen ”superkuusikkoon” kiilavilla ryhmillä on oma sanansa sanottavana tämän kauden kärkitaistossa.

Valioliigaseurat eivät ole tänä kesänä mellastaneet siirtomarkkinoilla. Hallitseva mestari Chelsea teki muutaman matalan profiilin hankinnan poislähteneiden pelaajien panoksen korvaamiseksi. Ramires oli toki arvokas hankinta, mutta avainpelaajaksi brassi ei Stamford Bridgellä tule ainakaan heti nousemaan. ManU:n Alex Fergusonkin päätti jättää hänelle ostoksia varten myönnetyn lisärahan toistaiseksi säästöön.

Ainoa megahankintoja tehnyt seura on Man City, joka mälläsikin sitten koko joukon edestä. Öljymiljoonia paloi käsittämätön määrä, mutta hankinnat tuntuvat järkeviltä. Joukkueen yhteen hitsautumisessa menee tietysti oma aikansa, mutta City on tekemässä itselleen tilaa aivan kirkkaimmassa kärkiryhmässä.

Monen papereissa ”Citizens” on jo suurin mestarisuosikki. Ryhmästä löytyy laatua ja leveyttä. Lisätehoja on vielä tulossa, sillä Aston Villan maajoukkuepeluri James Milner liittyy manchesteriläisten kokoonpanoon. Samalla pannaan asetettu kauhukakara Craig Bellamy sai vihdoin kalossin kuvan persauksiinsa.

Chelsea aloitti kautensa samanlaisella tehokkuudella, jolla se päätti edellisen menestyksekkään kampanjansa. WBA nuijittiin maan rakoon tennislukemin 6–0. Joukkue on yhtä vahva kuin viime kaudella, mutta euronälkä syönee tehoja kotimaan kentillä. Avainkysymys on rotaatio. Jaksavatko pelaajat ja miten laadukasta rinkiä ja sen nousevia nuoria lupauksia, kuten Gaël Kakutaa käytetään hyödyksi? Pallo on italovelho Carlo Ancelotilla.

ManU:n osalta suurimmat kysymysmerkit ovat samaa sarjaa. Fergusonin poppoo haluaa palata kultakantaan, mutta joukkue ei ole vahvistunut merkittävästi viime kaudesta. Pakottavatko toppariosaston Rio Ferdinandin jatkuvat loukkaantumiset skottikonkarin vihdoin ostoksille?

Arsenal teki juuri pitkän jatkosopimuksen Arsène Wengerin kanssa. Wenger ei ole kyennyt kesän aikana ratkaisemaan joukkueensa ongelmia, jotka ovat edelleen saranapelaajien puute ja maalivahtien kurja osaamistaso. Manuel Almunia päästi jo helpon avausottelussa Liverpoolia vastaan ja toinen saranasormi Lukasz Fabiañski on maalilla saman tason katastrofi.

Joukkue on taitava, mutta pikkunäppäryys ei johtane toivottuihin tuloksiin tälläkään kaudella. Kaiken mennessä nappiin Arsenal kykenee silti taistelemaan jopa mestaruudesta. Tämä vaatii kuitenkin uuden maalivahdin hankintaa.

Lauantain vakiokupongilla varmimmat merkit on löydettävissä Valioliigan kohteista. Kierroksen ensimmäisessä kohteessa Arsenal saa vieraakseen kauden loistavasti aloittaneen nousijajoukkue Blackpoolin. Kapealla ringillä operoiva vierasryhmä on suurissa vaikeuksissa näyttävää hyökkäyspeliä pelaavan Arsenalin kanssa. Kohteeseen varma ykkönen.

Everton mittelee kotiavauksessaan Wolverhamptonin kanssa. Joukkue jäi Blackburnissa maalivahti Tim Howardin kardinaalimunauksen takia ilman pisteitä. David Moyesin joukkoja on povattu sarjan korkeimpaan kolmannekseen. Taistelu europaikoista alkaa Evertonin osalta lauantaina, kun se nappaa täydet kolme pistettä. Kohteeseen siis ykkönen ilman varmistuksia.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 21.8. klo 16.55. Kansan Uutiset suosittelee 64 merkin järjestelmää: 1, 1(X), 1, 2(X), X, 1, 1, 1(X), 2(1), 1(2), X(2), 1, 1.

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehdessä 20.8.2010.

Jälkihuomautus: Vihjerivillä 6+1 oikein.

Kadonneen pokaalin metsästys

Liverpoolin syksy on aina täynnä odotusta. Punainen osa kaupunkia jaksaa joka vuosi uskoa Liverpool FC:n katkaisevan pitkäksi venähtäneen pokaalittoman putkensa Valioliigassa. Ilmiö toistuu yhtä varmasti kuin norjalaisten Pool-turistien lauantainen migraatio legendaarisessa The Albert-pubissa odottavien oluttuoppien ääreen.

Viime vuosina pyttyhaaveet on saatu useimmiten haudata viimeistään helmi-maaliskuun räntäsateissa. 18-kertaisen liigamestarin edellisestä Englannin mestaruudesta tulee ensi keväänä kuluneeksi peräti 20 vuotta.

Englannin liigakenttiä dominoiva supernelikko, ”Fantastic Four”, on jo käsite. Miltei jokaisessa kausiennakossa povataan sarjan kärkitaiston olevan Manchester Unitedin, Arsenalin, Chelsean ja Liverpoolin heiniä.

ManU on voittanut viimeisen kahden vuosikymmenen aikana mestaruuden peräti 11 kertaa. Chelsea ja Arsenal ovat jakaneet loput ykköspalkinnot viime vuosina. Liverpool kulkee kärjen tuntumassa, mutta ei voita koskaan.

Viime kevään hurja kujanjuoksu ManU:n kanssa loi uutta toivoa, joka on taas hiipumassa. Liverpoolin syksy on lähtenyt liikkeelle tutun murheellisissa merkeissä.

Vaikka viime viikonlopun huipputärkeä voitto Manchester Unitedista sekä sarjakärki Chelsean kompuroinnit Wigania ja Aston Villaa vastaan nostivat punaisten osakkeita, tilanne on edelleen vaikea. Kymmenen pelatun ottelun jälkeen Poolin tappiosarakkeessa on jo neljä merkintää.

Moni syyttävä sormi osoittaa manageri Rafael Benitezin suuntaan. Espanjalaisluotsi ei ole saanut punaista junaa kulkemaan mestaruusvauhtia Valioliigassa, vaikka menestystä onkin tullut Euroopan kentiltä. Liverpool voitti Mestareiden liigan Benitezin debyyttikaudella 2004–05 ja oli finaalissa myös kahta vuotta myöhemmin.

Rotaatio on muodostunut käsitteeksi Liverpoolissa Benitezin aikakaudella. Vastikään viisivuotisen jatkosopimuksen solminut taktikko kierrättää pelaajistoaan paljon. Usein kokoonpano vaihtuu myös voitetun ottelun jälkeen.

Toimintatapa on tuonut menestystä cup-muotoisissa kilpailuissa, mutta toimivan permanentin puuttuminen on ollut monen arvostelijan mielestä suurin syy siihen, että Liverpool ei ole Valioliigassa pärjännyt.

Benitezin pelaajapolitiikka on aiheuttanut myös paljon porua. Koirankoppiin Anfieldillä joutunut Sami Hyypiä dominoi nyt Bundesliigassa, vaikka käyttöä löytyisi Liverpoolin repaleisen puolustuksen paikkaamisessa.

Suomalaistopparin lähdön ohella myös Xabi Alonson siirto Real Madridiin on muodostunut ongelmaksi. Hyvänä kahden suunnan pelaajana tunnettu Alonso tasapainotti mainiosti keskikenttää. Korvaavaa pelaajaa ei ole vielä löytynyt.

Alonson poistumisen myötä Liverpool on tullut yhä riippuvaisemmaksi Steven Gerrardista ja Fernando Torresista. Tämä näkyi karsealla tavalla Torresin oltua loukkaantuneena muutaman kierroksen. Maalinteko oli tervanjuontia ja joukkue menetti tukun tärkeitä pisteitä.

Kaksi vuosikymmentä kestänyt korpivaellus on koetellut Liverpoolin kannattajien kärsivällisyyttä. Benitezin tulevaisuus on jatkosopimuksesta huolimatta hämärän peitossa. Katkeaako kamelin selkä vihdoin keväällä, jos tästäkin liigakaudesta tulee Poolin osalta täydellinen pannukakku?

Vakiokierroksella Liverpool matkaa Fulhamin vieraaksi. Kotijoukkue majailee taulukon keskivaiheilla. Pool on saanut uutta virtaa edellisviikon ManU-voitosta ja on selkeä ennakkosuosikki. Fulham on kuitenkin kotonaan vaikea vastus, joten kohteeseen ristivarmistus.

Kohteessa 7 Sunderlandin vieraaksi matkaava West Ham sai balsamia haavoilleen noustuaan kotonaan kahden maalin tappioasemasta tasuriin Arsenal-ottelussa. Sunderland on hyvässä vireessä ja ottanee täydet pisteet. Varma ykkönen.

Viikon peli-idea löytyy kohteesta 9. Valioliigasta pudonnut Reading on ollut alamaissa alkukauden. Joukkueen materiaalin pitäisi kuitenkin riittää aivan Championshipin kärkitaistoihin.

Lauantaina vastaan asettuva Coventry on kuntopuntarissa laskussa. Kohteeseen pelottomasti varma kakkonen.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 31.10. klo 16.55. Kansan Uutiset suosittelee 64 merkin järjestelmää: 2(X), 1(X), X(2), 2(X), 1, 1, 1, 1, 2, 1(X), 1, X(1), 1.

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehden vakiovihjepalstalla pe 30.10.2009.

Jälkihuomautus: Vihjerivillä 8+1 oikein.

%d bloggaajaa tykkää tästä: