Chelsea on ollut ehdottomasti Valioliigan alkukauden kuumin joukkue. Se johti sarjaa pitkään lähes kymmenen pisteen erolla. Tultaessa joulukuun otteluruuhkaan Manchesterin seurat ovat piristyneet ja mestaruustaisto tiivistyy jatkossa. Varmaa on kuitenkin se, että Lontoon siniset ovat kannujahdissa mukana kalkkiviivoille saakka.

Edellisellä kaudella Chelsealla oli suuria ongelmia murtautumisvaiheessa. Joukkue pärjäsi hyvin muita kärkipään ryhmiä vastaan, mutta koki yllättäviä tappioita vieraissa heikompia joukkueita vastaan. Chelsea ei kyennyt muuttamaan hallintaa maalipaikoiksi niissä peleissä, joissa se sai pitää palloa mielin määrin.

José Mourinho haki kesällä ratkaisua ongelmaan hankkimalla keskikentälle Cesc Fàbregasin Barcelonasta. Lisäksi maalipaikoissa vuosia tuhnuillut Fernando Torres sai väistyä Atletico Madridista tulleen Diego Costan tieltä.

Fàbregas on ollut koko syksyn suorastaan maaginen. Murtavat syötöt ovat napsahdelleet Costan ja muiden hyökkäyspään pelaajien lapikkaisiin ja verkot on laitettu tötterölle.

Fàbregasin pelaaminen näyttää vaivattomalta. Chelsean hallitessa palloa espanjalaisen ei tarvitse hönkiä munaravia joka suuntaan ja usein keskikentän maestro pystyy löytämään kentältä tilaa kävelyvauhdillakin.

Mourinhon systeemi toimii siis mainiosti. Maireat otteet eivät ole kuitenkaan ainoastaan hyökkäysorientoituneiden pelaajien ansiota. Taustalta löytyy uusi työn sankari. Keskikentän pohjalla pelaava serbi Nemanja Matić on ollut kenties alkukauden tärkein pelaaja joukkueessa.

Matić suojaa linjaa erinomaisesti, syöttää pallon 90-prosenttisesti omille ja on myös fyysinen pelote vastustajan hyökkääville pelaajille.

Suomalaiset laji-ihmiset puhuvat paljon alibisyötöistä eli helpoista syötöistä lähimmälle omalle pelaajalle. Kriitikkojen mukaan ne eivät edistä peliä, koska suurin osa helpoista syötöistä ei suuntaudu eteenpäin kohti vastustajan maalia.

Höpisijät eivät käsitä sitä, että jalkapallo on nykyään yhä enemmän suunnanmuutospeli. Pallonriisto ja pallon menettäminen ovat kriittisiä hetkiä ja ne on saatava tapahtumaan ennakolta valitulla osalla kenttää. Roiskimalla negatiivisten transitioiden määrä ja arvaamattomuus kasvaa huomattavasti.

Ottelut hävitään ja voitetaan keskikentällä. Kun oma joukkue pitää palloa, keskikentän pohjapelaajan tärkein tehtävä on toimittaa peliväline pomminvarmasti omille. Pallokontrolli on myös tapa puolustaa. Rytmittämällä saadaan hengähdysaikaa ja monimuotoisuutta pelaamiseen.

Valmentajalegenda Graeme Souness on jo ehtinyt julistaa Matićin jopa pelipaikkansa legendaa Claude Makéléléa paremmaksi. Makélélé pelasi Chelseassa kausina 2003–2008 ja oli keskeisessä roolissa joukkueen saavuttaessa jatkuvaa menestystä Valioliigassa, vaikka maaleja syntyi viiden kauden aikana vain kaksi kappaletta.

Brittiläinen media ei ollut koskaan aiemmin nähnyt niin dominoivaa pelaajaa kyseisellä pelipaikalla, joten pohjaroolia ryhdyttiin kutsumaan lehdissä nimellä The Makelele role.

Aika näyttää, kuinka erinomaiseksi pelaajaksi taskukokoisen ranskalaisen manttelinperijä Matić lopulta kehittyy. 26-vuotias serbi on vielä suhteellisen nuori kolli, joten jatkossa tarjoutuu lisää mahdollisuuksia uusiin harppauksiin Mourinhon alaisuudessa.

Lauantain vakiokupongilla Matić ja Chelsea saavat kohteessa 4 vastaansa Hullin. Vaihtomerkkejä ei tähän kohteeseen kannata käyttää. Newcastle-tappiosta sisuuntunut Chelsea vie pisteet.

Yllätyksiä kannattaa tällä viikolla hakea liigakohteisiin yksi ja kaksi. Manchester City operoi loppuvuoden ilman maaliruisku Sergio Agüeroa, joten Leicesterin vierailu kannattaa varmistaa ristillä. Kakkoskohteen Burnley on puolestaan tilkinnyt viime aikoina peräpäätään, joten So’tonin vierasvoitto ei ole selviö. Tähänkin lähdetään ristivarmistuksella.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 13.12 kello 16.55. Kansan Uutisten Viikkolehti suosittaa 64 merkin järjestelmää: 2(x), 2(x), x, 1, 1(2), x, 1(x), 1, 2(x), 1, 1, 2(x), 1.

Viikon väite: Liverpoolin manageri Brendan Rodgersin tiimalasissa alkaa hiekka käydä vähiin. Edelliskauden loistosta on jäljellä vain rippeet ja putoaminen helposta lohkosta Mestareiden liigassa oli katastrofaalinen suoritus. Tulosten ohella myös pelin taso on perin juurin ankea tällä hetkellä. Rodgers kengitään seurasta pihalle vielä ennen aurinkoisia kevättalven päiviä.

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehdessä 12.12.2014.