Kävin marraskuussa 2010 futisreissulla Lontoossa. Tuolloin ohjelmassa oli muiden otteluiden ohella Englannin toiseksi korkeimman sarjatason paikalliskamppailu Crystal Palace – Watford. Kotijoukkue oli valahtanut tuossa vaiheessa sarjan jumboksi ja tilanne näytti kaikin puolin toivottomalta. Se näkyi ja kuului myös Selhurst Parkin tunnelmassa.

Taisto päättyi tasalukemiin 3–3. Muistan ottelun olleen varsin tyypillinen sumusaarten alasarjojen vääntö, jossa nähtiin lukuisa määrä rajuja taklauksia ja suoraviivaista pitkän pallon roiskintaa, jonka myötä joukkueiden toppareiden päät tulivat varmasti kipeiksi.

Suomalaisseurueellemme löytyi ottelun alla paljon ystäviä stadionia ympäröivissä pubeissa. Seuran riveissä on esiintynyt vuosien saatossa paljon suomalaisia kulttipelaajia ja erityisesti keskikentän rouhijana mainetta niittäneen Aki Riihilahden nimen mainitseminen sai aikaan maireita reaktioita etelälontoolaisten kannattajien turpeilla kasvoilla.

Jalkapallossa tilanteet ja tunnelmat muuttuvat nopeasti ja tuosta hetkestä on jo pieni ikuisuus. Tällä hetkellä Crystal Palace elää eräitä pitkän historiansa maukkaimpia hetkiä. Se majailee Valioliigassa sijalla 11 ja varmisti sarjapaikkansa jo muutama kierros sitten.

Palace nousi Englannin korkeimmalle sarjatasolle viime keväänä ikään kuin vahingossa. Joukkue avasi kautensa mainiosti, mutta lokakuussa tuli lunta tupaan, kun managerina toiminut seuraikoni Dougie Freedman siirtyi yllättäen Lontoosta Boltonin ruoriin.

Freedmanin korvaajaksi nimetyn Ian Hollowayn filosofia perustui hyökkäävään, avoimeen ja viihdyttävään peliin. Hollowayn visiot purivat välittömästi ja loppukausi sujui onnellisten tähtien alla. Kaikkien suureksi yllätykseksi saaga päättyi nousuun Palacen peitottua playoffeissa Brightonin ja Watfordin Kevin Phillipsin jatkoajan rankkarimaalilla.

Holloway muutti loppukesästä Palacen osto- ja myyntiliikkeeksi. Selhurst Parkille saapui 14 uutta pelaajaa. Kauden mittaan uusiin pelaajiin on palanut yhteensä yli 20 miljoonaa puntaa. Se on pienelle nousijajoukkueelle paljon.

Jo syksyllä kävi selväksi, että Championshipissä pisteitä tuonut rohkea pelitapa ei enää toimi astetta kovemmissa taistoissa. Hollowayn saadessa potkut joukkue oli sarjan viimeisenä neljällä pisteellä 11 ottelusta.

Marraskuussa puikkoihin astunut Tony Pulis oli lähes mahdottoman tehtävän edessä. Stokessa inhorealistisella bussitaktiikalla kohtuullista menestystä saavuttanut Pulis laittoi kuitenkin joukkueen puolustuksen kuntoon ja tulosta alkoi tulla heti. Pulisin komennossa Palace on päästänyt verkkoonsa keskimäärin alle maalin pelissä ja koko sarjassa se on laskenut nuottaansa kuudenneksi vähiten osumia.

Futispiireissä on käyty viime vuosina viljalti keskustelua pelitavallisista kysymyksistä. Pallonhallintatyylin hegemonia vahvistuu joka vuosi ja puolustusvoittoisia bussijoukkueita arvostellaan entistä kovemmin sanankääntein ”antijalkapallosta”.

Erilaiset pelifilosofiat ja niiden kohtaamiset ovat kuitenkin jalkapallon suola. Kaikilla tyyleillä voi myös pelata tylsää futista. Maanantain Liverpool-ottelun katsoneet eivät voi arvostella Pulisin Palacea tästä. 0–3-tilanteesta uskomattomasti tasuriin noussut joukkue juoksi lopussa Poolin puolustuksen kumoon Yannick Bolasien ja Dwight Gaylen johdolla.

Pienten, rajallisilla budjeteilla operoivien joukkueiden vaihtoehdot ovat suppeammat megaseuroihin verrattuna. Mopolla ei ohitella urheiluautoja. Usein menestystä voi saavuttaa ainoastaan pohjaamalla filosofiansa jykevään puolustuspeliin ja vastaiskuihin. Tony Pulis on oivaltanut tämän nerokkaalla tavalla ja sen vuoksi olisi huutava vääryys, jos miestä ei valita Valioliigan vuoden manageriksi.

Ykkösvakion kierroksella ratkaistaan liigamestaruus ja se pelataan poikkeuksellisesti sunnuntaina. Ratkaisuottelut ovat kupongin alkupäässä.

Kausi on ollut yllätyksiä täynnä ja niihin kannattaa varautua myös viimeisellä kierroksella. Sen takia varmistan kohteen 1 Manchester Cityn ristillä. Citylle riittää nimittäin tasapelikin mestaruuden varmistamiseen.

Kohteessa 2 Liverpoolille ei kelpaa mikään muu kuin voitto isoilla lukemilla. Sen vuoksi punaiset hyökkäävät höyrypäisesti viimeiselle minuutille saakka. Palace-ottelu osoitti, että tällöin joukkueen puolustus on haavoittuvainen. Kohteeseen ykkönen kakkosvarmistuksella.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy sunnuntaina 11.5. kello 16.55. Kansan Uutisten Viikkolehti suosittaa 64 merkin järjestelmää: 1(X), 1(2), 2(1), 2, 1, 1, X(2), 1, X, 1, 1, 2(X), X(1).

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehdessä pe 9.5.2014