Liverpool kuuluu kiistatta Euroopan ja maailman seuratuimpien jalkapallojoukkueiden kärkiryhmään. Seuralla on runsaasti kannattajia myös Suomessa. Yleisradio näytti brittifutista lauantaisin 90-luvulle saakka ja edellisen vuosikymmenen menestyksekkäimpiin joukkueisiin kuulunut Pool keräsi tuolloin seuraajia myös täältä kaukaa Pohjolasta.

Vankasta kannattajapohjastaan huolimatta Liverpool ei ole koskaan voittanut Valioliigan mestaruutta. Edellinen sumusaarten ykköspaikka on keväältä 1990, jolloin sarjaa pelattiin vielä Englannin I-divisioonan nimellä.

Tällä palstalla Liverpoolin tilannetta on käsitelty tarkemmin viimeksi neljä vuotta sitten. Tuolloin seurassa elettiin Rafael Benítezin aikakauden viimeisiä hetkiä ja Pool oli vielä keskeinen osa sumusaarten Top Four -joukkueiden rykelmää.

Viime vuosikymmenen lopulla kadonneen pokaalin metsästyshanke eli vielä voimakkaana, vaikka huippupelaajien joukkopako Merseysideltä olikin jo alkanut. Seura ei ollut vielä jäänyt ratkaisevasti jälkeen muista suurseuroista resurssipuolella ja se pystyi kamppailemaan siirtomarkkinoilla samoista pelaajista muiden kanssa.

Sittemmin Valioliigan voimasuhteissa on nähty muutoksia. Manchester United ja Arsenal ovat onnistuneet säilyttämään asemansa viisaan taloudenpidon ja erityisesti pitkäjänteisten ja edistyksellisten valmennuksellisten strategioidensa ansiosta. Alex Ferguson ja Arsene Wenger pitivät pitkään kärkisijoja pisimpään samassa tehtävässä toimineiden managereiden rankinglistalla. Wenger jatkaa edelleen Arsenalissa ja Fergusonin eläkeratkaisun negatiiviset vaikutukset ovat olleet valtaisat.

Uuden vuosituhannen nousukkaat Chelsea ja Manchester City ovat puolestaan tasoittaneet huipulle johtavaa jyrkkää nousua rahalla. Liverpoolissakin sitä on ollut käytettävissä, mutta namusetäseurojen toimintaansa polttamista summista ei voida puhua.

Seuran omistavan Fenway Sports Groupin yhteenlaskettu velkataakka huitelee 100 miljoonan punnan tasolla. Takavuosien koomiset hutiostokset, kuten käsittämättömät 35 miljoonaa maksanut Andy Carroll, ovat vaikeuttaneet taloudellista tilannetta entisestään.

Kaikesta kurjuudesta huolimatta tunnelin päässä näkyy vihdoin valoa – ja kyseessä ei ole vastaantuleva juna. Liverpool on pelannut syksyllä Valioliigan positiivisinta futista yllättäjäjoukkue Southamptonin ohella. Brendan Rodgersin luotsaama joukkue näyttää pitkästä aikaa tuoreelta ja innostuneelta.

Kaiken taustalla on kärsivällinen työ. Rodgers saapui Liverpoolin toissa kesänä Swanseasta, jossa pohjoisirlantilainen teki loistavaa duunia kahden kauden ajan. Juuri Rodgers nosti walesilaiset pääsarjaan ja loi pohjan joukkueen pallonhallintaan pohjaavalle pelitavalle.

Rodgersin ensimmäinen vuosi Poolissa oli enemmän tai vähemmän hakemista, mutta viime kesänä manageri sai hankittua palapeliinsä puuttuvat palikat ja pitkäjänteinen työ alkoi tuottaa tulosta. Liverpool on loppuun asti mukana mestaruusjahdissa, jos se onnistuu vuodenvaihteessa kahdessa asiassa. Ensimmäinen mittari on ensi viikonlopun Cardiff-ottelun jälkeinen kärkitupla, jossa joukkue kohtaa Manchester Cityn ja Chelsean vieraissa kolmen päivän välein.

Tällä hetkellä joukkue on nousukiidossa, joten ei ole mitään syytä epäillä etteikö Liverpool olisi edelleen mukana kannutaistossa näiden otteluiden jälkeenkin. Suurempi kanto kaskessa on eittämättä tammikuun siirtoikkuna. Valioliigan kirkkaimpana timanttina tällä hetkellä loistava Luis Suárez olisi pidettävä Anfieldillä ja samalla seuran pitäisi pystyä vastaamaan kärkinelikon hankintahulinoihin siirtoikkunan avautuessa. Megasiirtoja on nimittäin varmuudella tulossa.

Viikonlopun vakiokupongilla varmimmat merkit löytyvät kohteista 1 ja 7. Ykköskohteen Fulham on ollut eräs alkukauden suurimmista pettymyksistä. Vieraaksi Craven Cottagelle saapuva Manchester City on puolestaan heittänyt ex-managerinsa Roberto Mancinin inhorealistisen pelikirjan kaatopaikalle. Manuel Pellegrinin johdolla on pelattu todellista hurlumhei-futista ja verkot ovat soineet molemmissa päädyissä. Cityn hyökkäyskalusto on niin kova, että vierasvoitto on tässä ottelussa selvä.

Championshipin kohteissa paukut kannattaa sijoittaa nousukuntoiselle Birminghamille kohteessa 7 sekä kärkiryhmä Derbylle kohteessa 11.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 21.12. kello 16.55. Kansan Uutisten Viikkolehti suosittaa 64 merkin järjestelmää: 2, 1, 1(X), 1, X(2), 1(2), 1, X(1), 1, 1, 1, 1(X), 1(2).

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehdessä pe 20.12.2013.