Euroopan cup-kilpailuiden ensimmäisten karsintakierrosten otteluparit arvottiin maanantaina Ranskan Nyonissa. Suomalaisjoukkueiden osalta arpaonni oli tällä kertaa kelpo tasoa. Ainakin HJK ja Honka saivat avausvastustajakseen joukkueet, joiden tulisi normaaliesityksellä kellistyä. Myös Turun ja Kuopion Palloseuroilla on mahdollisuudet edetä jatkoon omista ottelupareistaan.

Suomessa puhutaan joka kesä euro-otteluiden yhteydessä maapisteistä. Pisteet oikeuttavat parempiin asemiin arvonnoissa ja kaiken mennessä täysin putkeen, niillä on mahdollista saavuttaa lisäpaikkoja eurokentille. Tällä kertaa pistemetsästykseen lähdetään maukkaista asetelmista.

Mestareiden liigan karsinnoissa Suomea edustaa hallitseva mestari HJK. Klubia vastaan asettuva walesilainen pubijengi Bangor City kaatoi viime kaudella Eurooppa-liigassa Hongan, joten takki auki eivät stadilaiset voi tähän ottelun lähteä. HJK:n materiaali on kuitenkin tällä hetkellä todella laaja ja laadukas, joten tappio tässä parissa olisi eräs kaikkien aikojen pupelluksista.

Bangorin mahdollisuudet piilevät erikoistilanteissa ja raivokkaassa puolustuspelaamisessa. Nämä saumat ovat kuitenkin seitinohuet. Jos HJK kykenee säilyttämään pelitemponsa riittävän vauhdikkaana ja hyökkäyksensä monipuolisina, walesilaisista tehdään lampaanpaistia.

Klubilla on eväitä mennä pitkälle tänä vuonna. Joukkueen runko on ollut kasassa pitkään ja sitä vahvistettiin täksi kaudeksi muutamalla nappiin menneellä täsmäostoksella. Lohkovaihe lienee vielä utopiaa tässä vaiheessa, mutta jatko-otteluissa nähdään varmasti tiukkoja vääntöjä. Paljon on kiinni siitä, kuinka suuria kaloja ui HJK:n verkkoon jatkopelejä arvottaessa.

Eurooppa-liigassa virolaisen Nõmme Kaljun kohtaava Honka ei ole vakuuttanut tämän vuoden Veikkausliigassa. Espoolaiset majailevat tällä hetkellä sarjataulukon keskivaiheilla, mikä ei varmasti tyydytä päävalmentaja Mika Lehkosuota.

Honka saa tällä kertaa kiittää arpaonneaan. Vastaan asettuva, Tallinnasta ponnistava Nõmme Kalju on käynyt säännöllisesti Suomessa pelaamassa harjoitusotteluita, joissa se on lähes yhtä säännöllisesti ottanut pataansa heimoveljiltä aina Kakkosen seuroja myöten.

Seuraa on kuitenkin kehitetty pitkäjänteisesti ja se tavoittelee tällä kaudella tosissaan Viron mestaruutta. Joukkueen mielenkiintoisimmat pelaajat ovat muun muassa FC Lahtea aikoinaan edustanut Kaarlo Rantanen ja Myllykoskella kaudella 2008 maaleja paukuttanut Viron ex-maajoukkuekärki Tarmo Neemelo. Haastetta siis riittää, mutta Hongan tappio olisi joka tapauksessa suuri yllätys.

Kahdenkymmenen vuoden tauon jälkeen euro-otteluihin palaavaa Kuopion Palloseuraa odottaa seikkailu Transsilvaniassa. Kuten nimestäkin voi jo päätellä, romanialainen Gaz Metan on paikallisilla maakaasurahoilla pyörivä seura. Mediaşin kaupungista ponnistava Metan sijoittui viime kaudella seitsemänneksi Romanian liigassa. Pelaajisto koostuu pääosin suurelle yleisölle oudoista nimistä. Itä-Euroopan haasteet ovat useimmiten vaikeita jopa pienemmissäkin maissa, joten heikosti Veikkausliigan avannut KuPS matkaa kohti suurta tuntematonta tässä otteluparissa.

Aurajoen rannoilla jatketaan puolestaan eeppisiä vääntöjä belgialaisia joukkueita vastaan. Viime kaudella TPS kaatui toisen osaottelun jälkimmäisen puoliskon maaleilla Cercle Brüggea vastaan. TPS haki Belgiasta riemastuttavan 1-0 -vierasvoiton, mutta taipui lopulta kotonaan 1-2 -tappioon. Toinen jalka oli jo ovenraossa seuraavalle kierrokselle, mutta belgien viime hetkien rynnistys oli turkulaisille liikaa.

Nyt TPS hakee revanssia KVC Westerlota vastaan. Viime kaudella Belgian Jupiler-liigassa kahdeksanneksi sijoittunut Westerlo ei ole koskaan onnistunut edes maalinteossa europeleissä, joten historia on turkulaisten puolella. Jos pää pysyy viime vuotta kylmempänä, TPS:llä on loistavat mahdollisuudet edetä otteluparistaan seuraavalle kierrokselle.

Juhannuksena ei ole poikkeuksellisesti ohjelmassa vakiokierrosta ja pitkävetolistaltakin futis puuttuu, joten viikon vihjeet jäävät tällä kertaa antamatta. Palataan jälleen asiaan ensi viikolla. Hauskaa juhannusta kaikille!