Ennen oli miehet rautaa ja laivat puuta, kuuluvat Tapio Rautavaaran laulaman ja Repe Helismaan kynäilemän legendaarisen rallin sanat. Näin nostalgisesti tulee joskus ajateltua myös Englannin liigakenttien menneisyydestä. Kaikki oli erilaista vielä 90-luvun alussa, tuossa kaukaisessa muinaisajassa. Luut rutisivat mutaisten kenttien pubijengien taistoissa ja kovaksikeitetyin porukka vei lopulta voiton.

Ajat ovat muuttuneet. Pelkällä asenteella ja kovilla taklauksilla ei enää Valioliigassa pärjätä. Peli on muuttunut vuosi vuodelta nopeammaksi ja teknisemmäksi. Vanhan liiton puujalkaisia luunmurskaajia ei brittikentiltä enää juurikaan löydy.

Lajin ammattimaistuminen on vaikuttanut suuresti myös pelaajien elintapoihin. Nykyisin merkkivaatteisiin pukeutuvat huippupelaajat viihtyvät ainakin suurimman osan ajastaan harjoituskentillä lähipubin sijasta. Toisin oli vielä Englannin maajoukkueen ex-kapteeni Paul Gascoignen aikakaudella, jolloin pelimiehet marssivat joskus kaljalle suoraan viheriöltä pelivarusteet päällä.

Englannin liigakenttien kenties kuuluisin kovanaama oli sittemmin myös b-luokan näyttelijänä uraa luonut Vinnie Jones, joka niitti mainetta eritoten jo kuopatun Wimbledon FC:n riveissä. Railakkaiden otteidensa myötä lempinimen ”Crazy Gang” 80-luvulla saanut Dons voitti Jonesin johdolla FA-cupin vuonna 1988.

Myös Chelseassa ja Leedsissä pelannut Jones ajettiin valioliigaurallaan ulos kentältä 12 kertaa. Toppari teki myös kyseenalaisen ennätyksen kaudella 1991–92 saatuaan keltaisen kortin vain kolmen sekunnin pelin jälkeen. Rajujen taklausten ohella Jones kunnostautui myös muunlaisissa koiruuksissa. Eräässä kuuluisassa otoksessa lempinimellä ”The Axe” tunnettu Jones on ottanut ottelun tiimellyksessä tiukan otteen ”Gazza” Gascoignen genitaalialueen ulokkeista.

Vinnie Jonesin tekniset taidot eivät päätä huimanneet, mutta johtajana mies oli silloisen Valioliigan eliittiä. Parhaimmillaan Jones oli otteluissa, joista panosta ei puuttunut. Unohtumattoman cup-mestaruuden ohella urotöihin kuuluu muun muassa Chelsea-paidassa suoritettu Liverpoolin upottaminen Anfieldillä. Komea kaukolaukaus upposi ylähirren kautta verkkoon.

Nykyisin vanhan koulukunnan pelaajia ei enää Englannin korkeimmilla tasoilla esiinny. Kolttoset on kitketty tehokkaammin pois ja romuluisen perusbrittiläisen pelaajatyypin ihannointi on vähenemään päin taitoon ja nopeuteen perustuvan pelityylin kerätessä yhä enemmän faneja.

Konnaa ei saa edes Arsenalin Aaron Ramseyn jalan viime lauantaina katkaisseesta Ryan Shawcrossista. Taklaus oli rajuudestaan huolimatta täysi vahinko ja sai suorittajansakin kyyneliin.

Aika kultaa usein muistot. Taitoon perustuva futis on viihdyttävää ja onneksi myös kovia taistelijoita löytyy yhä. Chelseassa ja Wimbledonissa mainetekoihin yltänyt Dennis Wise ja Manchester Unitedin Roy Keane raivasivat aikoinaan tietä pallonkäsittelytaidoiltaan maailmanluokan keskikenttäpelaajille, jotka taitavat myös tarvittaessa kovan taklauspelin.

Vakiolauantain otteluista liukutaklauksia viljellään todennäköisesti eniten Championshipin taistoissa, joita kupongilla on tällä kertaa peräti 11 kappaletta. Rivi muodostuukin varsin kiharaiseksi.

Viikon varmin merkki löytyy heti kohteesta 1. Arsenal on edelleen mukana mestaruustaistossa, vaikka joukkueen mahdollisuudet on ainakin mediassa ehditty kuopata jo useaan otteeseen. Emiratesille saapuva Burnley on ajautunut syöksykierteeseen ja jää ottelussa statistin rooliin. Varma ykkönen.

Kohteen 7 Peterborough on jo lähes varma putoaja, mutta se on rimpuillut viime kierroksilla mukavasti kärkiryhmiä vastaan. Vieraaksi saapuva Coventry on myös vahvassa vireessä ja kärkkyy vielä nousukarsintapaikkaa. ”Sky Blues” on suosikki, mutta kohteeseen kuitenkin myös yllätyksellinen ristivarmistus.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 6.3. klo 16.55. Kansan Uutiset suosittelee 64 merkin järjestelmää: 1, 1(X), 1(2), X, 2, 2(1), (X)2, 2(1), 1, 1, X(1), 1, 1.

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehden vakiovihjepalstalla pe 5.3.2010.

Jälkihuomautus: Vihjerivillä 6+2 oikein.