Liverpoolin syksy on aina täynnä odotusta. Punainen osa kaupunkia jaksaa joka vuosi uskoa Liverpool FC:n katkaisevan pitkäksi venähtäneen pokaalittoman putkensa Valioliigassa. Ilmiö toistuu yhtä varmasti kuin norjalaisten Pool-turistien lauantainen migraatio legendaarisessa The Albert-pubissa odottavien oluttuoppien ääreen.

Viime vuosina pyttyhaaveet on saatu useimmiten haudata viimeistään helmi-maaliskuun räntäsateissa. 18-kertaisen liigamestarin edellisestä Englannin mestaruudesta tulee ensi keväänä kuluneeksi peräti 20 vuotta.

Englannin liigakenttiä dominoiva supernelikko, ”Fantastic Four”, on jo käsite. Miltei jokaisessa kausiennakossa povataan sarjan kärkitaiston olevan Manchester Unitedin, Arsenalin, Chelsean ja Liverpoolin heiniä.

ManU on voittanut viimeisen kahden vuosikymmenen aikana mestaruuden peräti 11 kertaa. Chelsea ja Arsenal ovat jakaneet loput ykköspalkinnot viime vuosina. Liverpool kulkee kärjen tuntumassa, mutta ei voita koskaan.

Viime kevään hurja kujanjuoksu ManU:n kanssa loi uutta toivoa, joka on taas hiipumassa. Liverpoolin syksy on lähtenyt liikkeelle tutun murheellisissa merkeissä.

Vaikka viime viikonlopun huipputärkeä voitto Manchester Unitedista sekä sarjakärki Chelsean kompuroinnit Wigania ja Aston Villaa vastaan nostivat punaisten osakkeita, tilanne on edelleen vaikea. Kymmenen pelatun ottelun jälkeen Poolin tappiosarakkeessa on jo neljä merkintää.

Moni syyttävä sormi osoittaa manageri Rafael Benitezin suuntaan. Espanjalaisluotsi ei ole saanut punaista junaa kulkemaan mestaruusvauhtia Valioliigassa, vaikka menestystä onkin tullut Euroopan kentiltä. Liverpool voitti Mestareiden liigan Benitezin debyyttikaudella 2004–05 ja oli finaalissa myös kahta vuotta myöhemmin.

Rotaatio on muodostunut käsitteeksi Liverpoolissa Benitezin aikakaudella. Vastikään viisivuotisen jatkosopimuksen solminut taktikko kierrättää pelaajistoaan paljon. Usein kokoonpano vaihtuu myös voitetun ottelun jälkeen.

Toimintatapa on tuonut menestystä cup-muotoisissa kilpailuissa, mutta toimivan permanentin puuttuminen on ollut monen arvostelijan mielestä suurin syy siihen, että Liverpool ei ole Valioliigassa pärjännyt.

Benitezin pelaajapolitiikka on aiheuttanut myös paljon porua. Koirankoppiin Anfieldillä joutunut Sami Hyypiä dominoi nyt Bundesliigassa, vaikka käyttöä löytyisi Liverpoolin repaleisen puolustuksen paikkaamisessa.

Suomalaistopparin lähdön ohella myös Xabi Alonson siirto Real Madridiin on muodostunut ongelmaksi. Hyvänä kahden suunnan pelaajana tunnettu Alonso tasapainotti mainiosti keskikenttää. Korvaavaa pelaajaa ei ole vielä löytynyt.

Alonson poistumisen myötä Liverpool on tullut yhä riippuvaisemmaksi Steven Gerrardista ja Fernando Torresista. Tämä näkyi karsealla tavalla Torresin oltua loukkaantuneena muutaman kierroksen. Maalinteko oli tervanjuontia ja joukkue menetti tukun tärkeitä pisteitä.

Kaksi vuosikymmentä kestänyt korpivaellus on koetellut Liverpoolin kannattajien kärsivällisyyttä. Benitezin tulevaisuus on jatkosopimuksesta huolimatta hämärän peitossa. Katkeaako kamelin selkä vihdoin keväällä, jos tästäkin liigakaudesta tulee Poolin osalta täydellinen pannukakku?

Vakiokierroksella Liverpool matkaa Fulhamin vieraaksi. Kotijoukkue majailee taulukon keskivaiheilla. Pool on saanut uutta virtaa edellisviikon ManU-voitosta ja on selkeä ennakkosuosikki. Fulham on kuitenkin kotonaan vaikea vastus, joten kohteeseen ristivarmistus.

Kohteessa 7 Sunderlandin vieraaksi matkaava West Ham sai balsamia haavoilleen noustuaan kotonaan kahden maalin tappioasemasta tasuriin Arsenal-ottelussa. Sunderland on hyvässä vireessä ja ottanee täydet pisteet. Varma ykkönen.

Viikon peli-idea löytyy kohteesta 9. Valioliigasta pudonnut Reading on ollut alamaissa alkukauden. Joukkueen materiaalin pitäisi kuitenkin riittää aivan Championshipin kärkitaistoihin.

Lauantaina vastaan asettuva Coventry on kuntopuntarissa laskussa. Kohteeseen pelottomasti varma kakkonen.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 31.10. klo 16.55. Kansan Uutiset suosittelee 64 merkin järjestelmää: 2(X), 1(X), X(2), 2(X), 1, 1, 1, 1, 2, 1(X), 1, X(1), 1.

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehden vakiovihjepalstalla pe 30.10.2009.

Jälkihuomautus: Vihjerivillä 8+1 oikein.