Euroopan lohkoissa nähtiin sunnuntaina ja keskiviikkona ensimmäiset irtiotot taistelussa kisalipuista Etelä-Afrikan MM-kisoihin. Viimeisin kisakoneesta lähes varmuudella rannalle jäävä joukkue on Wales, joka joutui Cardiffissa pohjoisen huuhkajalauman raatelemaksi. Suomi otti väkevän paluun tehneen Jari Litmasen johdolla vakuuttavan 2–0-voiton sumusaarille matkanneen runsaslukuisen kannattajajoukon suureksi riemuksi.

Cardiffin lystikkäimmästä aivopierusta vastasi Walesin kapteeni Craig Bellamy, joka ilmoitti ottelun jälkeen, että Suomen avausmaalin ohi Wayne Hennesseyn sijoittanut Jonatan Johansson ”ei ole riittävän hyvä pelaaja tekemään maalia”. Turhautunut Bellamy haukkui samaan hengenvetoon koko Suomen joukkueen ja ilmoitti, ettei Huuhkajilla ole mitään mahdollisuuksia selviytyä lohkostaan MM-kisoihin.

Huuhkajat lähettivät alkuviikosta Norja-ottelun alla terveisiä Manchester Cityn riveissä leipänsä tienaavalle Bellamylle varsin sarkastiseen tapaan. ”Yllätyttiin, että saatiin noinkin hassuja vastauksia noinkin fiksulta mieheltä”, ironisoi Hannu Tihinen. Cardiffissa Suomen 2–0-osuman komeasti ladanneen Shefki Kuqin mukaan Bellamy oli lauantaina täysin ylivoimainen. ”Missä hän oli 90 minuuttia,” Kuqi ihmetteli MTV3:n haastattelussa.

”Tintti” Johansson esitti oman vastauksensa Bellamylle heti keskiviikkona lataamalla komean osuman Norjan verkkoon. Maali oli Hibernianin laiturin maajoukkueuran 19. täysosuma. Maalimäärä on sellainen, josta lähinnä kentän ulkopuolisista sekoiluistaan tunnettu Bellamy voi vain haaveilla.

Suomen esitys Cardiffissa oli yllättävänkin mainio eritoten sen vuoksi, että valmistavat ottelut olivat sujuneet kehnosti. Stuart Baxterin tärkeään taistoon loihtima taktiikka toimi kuitenkin erinomaisesti ja Walesin hyökkäykset pysähtyivät kerta toisensa jälkeen mallikelpoisesti pelanneen Huuhkaja-puolustuksen pihteihin. Hyökkäyspäässä kuningas Litmanen oli puolestaan täysin pitelemätön.

Huuhkajien viikko ei mennyt täysin putkeen, sillä harjoitusottelussa Norjaa vastaan tuli takkiin harmittavilla viime hetken osumilla. Suomi johti ottelua pitkään 1–0 Johanssonin maalilla ja hallitsi mielin määrin pelitapahtumia. Aleksei Eremenko Jr. onnistui kuittaamaan vielä Norjan johto-osuman lisäajalla, mutta Morten Gamst Pedersenin tykki ratkaisi huikean ottelun lopulta aivan viime sekunneilla.

Tappiosta huolimatta pitkästä aikaa peli toimi myös harjoitusottelussa. Suomi oli aktiivisempi osapuoli ja pystyi pitämään palloa hallussaan rakennellen maltilla maalitilanteita, joita tosiaan riitti. Ainoa suuremman luokan huolenaihe on tällä hetkellä viimeistely, sillä pitkää kuivaa kautta poteva Mikael Forssell ei vieläkään onnistunut maalinteossa lukuisista yrityksistä huolimatta. Shefki Kuqille riittänee siis töitä myös jatkossa.

Tie kisoihin näyttää Wales-voitosta huolimatta jälleen varsin haastavalta, sillä lohkon kärjessä viilettävät Saksa ja Venäjä ottivat tuplakierrokselta täyden pistepotin. Kesäkuun Venäjä-taistosta ei kuitenkaan panosta puutu: voitolla Huuhkajat ovat vahvasti kisavauhdissa.

Englannin sarjat palaavat vakiokupongille maaottelutauon jälkeen. Kiukkuinen Craig Bellamy yrittää psyykata itsensä parempaan pelivireeseen, kun Manchester City matkaa Lontooseen Arsenalin vieraaksi. Edes Walesin paha poika ei kuitenkaan pysty Cityä pelastamaan, sillä alavireinen manchesteriläisryhmä taipuu tappioon Emirates Stadiumilla. Varma ykkönen.

Kohteessa 13 Sheffield United saa vieraakseen Ipswichin. ”Blades” on tällä hetkellä kovakuntoisin Mestaruussarjan joukkueista. Ennen maaottelukierrosta United tuhosi Cardiffin vieraissa maalein 3–0. Ailahtelevasti läpi kauden esiintynyt Ipswich on varsin mielenkiintoinen vastustaja, mutta tällä kertaa kotijoukkueen ylivoima vie mielenkiinnon vaihtomerkeistä. Varma ykkönen myös tähän kohteeseen.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 4.4. klo 16.55. Kansan Uutiset suosittelee 64 merkin järjestelmää: 1, 1, X(2), 2, 1(2), X(1), X, 1(X), 2(X), 1, 1, 1(X), 1.

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehden vakiovihjepalstalla pe 3.4.2009.

JK: 6+5 oikein. Voitto 19,10 eur.