Kun koti-Suomessa aletaan hiljalleen valmistautua joulunviettoon, Englannin liigakentillä vauhti vain kiihtyy. Valioliigassa ei tunneta joululomia. Pelaajat viettävät joulupäivän perheidensä parissa, mutta palaavat työpaikoilleen heti tapaninpäivänä, jolloin pelataan täysi kierros. Heikoimmin menestyneet ryhmät joutuvat tosin usein harjoittelemaan myös pyhäpäivinä. Pisimmälle meni takavuosina West Bromwichin managerina toiminut Gary Megson, joka ilmoitti eräänä harmaana joulukuisena päivänä, että seuran pelaajien osalta koko joulu on peruttu.

Tänä vuonna joulua ei varmasti peruta Manchesterissä eikä Pohjois-Lontoossa. Viime viikonlopun kierroksella nähtiin nimittäin jo irtiottoja, kun Manchester United ja Arsenal ottivat niukat 1-0 -voitot kahdesta vahvimmasta kilpailijastaan. Liverpool ja Chelsea joutuivat taipumaan ja sarjan kahta kärkipaikkaa hallussaan pitävä kaksikko karkasi jo kuuden pisteen päähän. Lisää osviittaa mestaruustaistelun kehittymisestä saadaan joulunpyhien otteluruuhkan jälkeen. Lähes joka vuosi ensimmäiset todelliset ratkaisut on nähty tässä vaiheessa kautta. Heikot sortuvat Englannin ankeaan talveen ja vahvimmat jatkavat kohti valoisampaa kevättä.

ManU:n meno on ollut syksyllä vakuuttavinta. United nappasi Liverpoolin Anfield Roadilta tärkeät kolme pinnaa ja otti etulyöntiaseman taistelussa mestaruudesta ennen joulunpyhien otteluruuhkaa. Viime kauden mestariryhmä on syksyn mittaan entisestään tiivistänyt takalinjojaan. Liverpool jäi sunnuntain kamppailussa täysin aseettomaksi, kun joukkue jäädytti pelin johtoasemassa. Seuraavaksi “Punaiset paholaiset” kohtaavat mielenkiintoisessa ottelussa Evertonin, joka on ollut huimassa iskussa viime aikoina.

Arsenal on ollut kauden positiivisin yllätys. Arsene Wengerin nuori ryhmä on jatkanut vakuuttavaa menoaan. Kauden alla joukkueelta puuttui vielä pelillinen johtaja, mutta syksyn mittaan suurta roolia ovat ottaneet niin keskikentän Cesc Fabregas kuin puolustuksen johtohahmo William Gallas. Tuiki tärkeän Chelsea-voiton jälkeen joukkue lähtee piikkipaikalta pyhien tärkeisiin taistoihin. Arsenalin leirissä kaikki näyttää hyvältä ensi viikonlopun Pohjois-Lontoon derbyn alla. Sairastuvallakin on hiljaista. Näillä näkymin Tottenhamia vastaan on loukkaantumisen vuoksi pois ainoastaan Chelseaa vastaan loukkaantunut Emmanuel Eboue.

Stamford Bridgellä alkaa vahvasti vaikuttaa siltä, että Chelsean mestaruushaaveet lipuvat ohi suun huonojen uutisten myötä. Viikonloppuna saatiin lisää jobinpostia, kun puolustuksen päällikkö John Terry loukkaantui Arsenalin Ebouen törkeän taklauksen seurauksena. Topparin jalkapöytä murtui ja taukoa peleistä tulee arviolta kuusi viikkoa. Poissa kuvioista on edelleen myös Didier Drogba, jonka paluuta odotellaan tammikuussa. Norsunluurannikon tähtihyökkääjä pohtii kuitenkin vielä osallistumista alkuvuodesta pelattavaan Afrikan mestaruusturnaukseen, joten tauko saattaa olla vielä odotettuakin pitempi.

Myös Liverpoolissa tilanne näyttää ankealta. Joukkueen peli ei tarjoa nykyisellään juurikaan hienouksia. Pelinrakentelu ei yksinkertaisesti toimi ja joukkueen hyökkäyspeli on todella tuskaisen oloista. Manchester Unitedia vastaan Liverpool sai ainoat paikkansa vastustajan maalivahdin virhearvioiden seurauksena. Vaikka Mestareiden liigassa tulee voittoja, näyttää vahvasti siltä, että mestaruusjuna on jälleen kaahannut Poolin asemalaiturin ohitse ja vauhdilla.

Viikonlopun vakiokuponki näyttää jälleen erittäin mielenkiintoiselta. Valioliigassa painetaan kotivoittojen merkeissä, mutta Championshipin kohteet tuottavat jälleen suurta päänvaivaa veikkaajille. Alkukausi on ollut monen joukkueen osalta raskas ja vuoristoratamainen. Tässä vaiheessa kautta tulokset voivat heitellä rajusti. Nousutaistoissa mukana olevia ryhmiä saatetaan viedä ajoittain heikompien toimesta kuin kuoriämpäriä.

Viikon varmat löytyvät siis kupongin alkupäästä. Reading on ottanut kaikki voittonsa tällä kaudella kotikentällään. Myös Roy Keanen Sunderland saa kuonoonsa “Royalsin” vieraana. Manchester City on pelannut kotonaan kerta kaikkiaan loistavasti, mutta vieraissa peli ei ole toiminut lainkaan. Sama trendi jatkuu joukkueen matkatessa Aston Villan vieraaksi.

Mahdollisia yllätyksiä voidaan nähdä kohteissa 1 ja 6. Liverpoolin vieraaksi matkaava Portsmouth on esiintynyt vieraskentillä varsin pirteästi ja vaihtokakkonen kohteeseen on siis perusteltu. Etenkin kun otetaan huomioon, kuinka ylipelattu Liverpool on jo tässä vaiheessa viikkoa. Kuutoskohteen suomalaiskohtaamisessa repaleisen puolustuksen takana pelaava Boltonin Jussi Jääskeläinen kohtaa Birminghamin Mikael Forssellin. Vierasvoitto ei olisi suuri yllätys ja sitä kannattaa kokeilla ainakin vaihtomerkkinä.

Vakioveikkauksen peliaika päättyy lauantaina 22.12. klo 16.55. Kansan Uutiset suosittelee 64 merkin järjestelmää: 1(2), 1, 1, 1(X), 1, 1(2), X(2), 1(X), 1(X), 1, 1, 2, 1.

Kirjoitus on julkaistu Kansan Uutisten Viikkolehden vakiovihjepalstalla 21.12.2007.

JK: 4+1 oikein.